Le origini di Babbo Natale e il suo viaggio attraverso culture diverse. Scopri come questa figura iconica si è evoluta da San Nicola a Papai Noel.

La storia di Babbo Natale comincia in Asia Minore. Qui, nel lontano IV secolo, viveva un uomo di nome Nicola, vescovo di Myra, ovvero quella che oggi è la Turchia. Nicola era un giovane che, avendo perso i genitori, si ritrovò con una grande eredità. Ma anziché tenersi tutto per sé, Nicola decise di usare quella fortuna per aiutare chi ne aveva più bisogno.

Nicola era famoso per la sua generosità, soprattutto verso i bambini e i più poveri. A lui si deve anche l’inizio della tradizione di appendere le calze per i regali. La leggenda narra di un padre disperato con tre figlie da maritare, ma senza un soldo per la dote. Una notte, come per magia, un sacchetto d’oro cadde giù dal camino, atterrando in una calza appesa ad asciugare.

Quella fortuna inaspettata permise alla figlia maggiore di sposarsi. E lo stesso accadde per la seconda figlia. Curioso di scoprire chi fosse il benefattore, il padre si nascose e colse sul fatto Nicola, che però lo pregò di mantenere il segreto sulla sua generosità.

La fama di Nicola crebbe, tanto da essere nominato santo. La vita di San Nicola non fu sempre facile. Durante la persecuzione dei cristiani, fu esiliato e imprigionato, ma rilasciato sotto l’imperatore Costantino.

Muore ne 343. Curiosamente, le sue reliquie furono portate in Italia nel 1087, dove sono tuttora conservate a Bari. Ogni anno, il 6 dicembre, i marinai di Bari onorano San Nicola portando la sua statua in mare, sperando in viaggi sicuri.

Da San Nicola a Santa Claus

Nel 16° secolo, dopo la Riforma, le storie su San Nicola persero popolarità. Ma la tradizione di portare i regali ai bambini non poteva sparire.

Nel Regno Unito, San Nicola si trasformò in Father Christmas, mentre in Francia diventò noto come Père Nöel. In alcune regioni, come parti dell’Austria e della Germania, la figura che porta i regali diventò il Christkind, rappresentato come un bambino biondo con le ali, simbolo del Gesù neonato.

Negli Stati Uniti, il personaggio era inizialmente conosciuto come Kris Kringle, derivato dal Christkindl. Ma furono gli olandesi, con le loro storie di Sinterklaas, a portare questa tradizione in America, dove Kris Kringle e Sinterklaas si fusero per diventare ‘Santa Claus’!

Nel 1821, nel poema anonimo intitolato ‘Old Santeclaus with Much Delight’ per la prima volta Santa/St Nicholas fu descritto con una slitta trainata da renne. Nel successivo poema ‘T’was the Night before Christmas’ incontriamo per la prima volta la descrizione di San Nicola come “un simpatico vecchietto paffuto” e i nomi delle sue renne.

Babbo Natale in giro per il mondo

Babbo Natale non si è limitato a viaggiare tra Europa e America. Ogni paese ha la sua versione di questa figura. Alle Hawaii, per esempio, Babbo Natale e i suoi elfi indossano camicie aloha anziché abiti foderati di pelliccia. Le cene di Natale più popolari sono luau comunitari o familiari.

Pensa che, con oltre 2,1 miliardi di bambini e una media di 2,5 bambini per famiglia, Babbo Natale deve fare 842 milioni di fermate in 32 ore la notte di Natale. Consuma circa 374 miliardi di calorie solo in biscotti!

Le radici scandinave e olandesi di Babbo Natale

In Scandinavia, le origini di Babbo Natale sono spesso collegate a Odino, una divinità germanica pre-cristiana. Secondo la leggenda, Odino aveva due corvi che ascoltavano dai camini per scoprire chi fosse buono o cattivo. Durante la festa di Yule, guidava una grande caccia attraverso il cielo su un cavallo a otto zampe capace di salti incredibili, ricordando le renne di Babbo Natale.

Nella tradizione scandinava, i bambini lasciavano vicino al camino stivali con carote, paglia o zucchero per Sleipnir, e Odino li ricompensava con regali o dolci. Col tempo, l’uso delle calze natalizie ha sostituito gli stivali.

Nei paesi nordici, il portatore originale dei regali natalizi era la Capra di Yule. Nel 1840, un elfo del folklore nordico chiamato “Tomte” o “Nisse” ha iniziato a consegnare i regali di Natale in Danimarca, ispirato dalla tradizione di Babbo Natale. Alla fine del XIX secolo, questa tradizione si è diffusa anche in Norvegia e Svezia, sostituendo la Capra di Yule.

Paesi Bassi e Belgio

Nei Paesi Bassi e in Belgio, i regali vengono consegnati da Sinterklaas. La sua festa, il Sinterklaasfest, risale al Medioevo e univa la filantropia verso i poveri con le feste in stile carnevalesco. Sinterklaas, un misto di tradizioni pagane e cristiane, è raffigurato come un anziano con barba bianca e lunga, veste un mantello rosso sopra un abito da vescovo e cavalca un cavallo bianco.

Parte della popolazione olandese celebra sia il giorno di Sinterklaas che il Natale con lo scambio di regali. In Belgio, invece, i regali vengono dati ai bambini solo il giorno di Sinterklaas, mentre il giorno di Natale tutti ricevono regali, spesso senza l’aiuto di Sinterklaas.

 

Babbo Natale in Europa centrale

In Europa centrale, le celebrazioni dell’Avvento ancora includono San Nicola, l’originale Babbo Natale. La sua festa cade il 6 dicembre e, un tempo, era in questo giorno che si donavano i regali ai bambini che si erano comportati bene nell’anno precedente.

Questa usanza fu soppressa durante le guerre religiose del Medioevo, ma la tradizione rimase forte in Austria, Baviera e nel nord Italia.

Nella sera precedente la festa di San Nicola, una figura vestita da vescovo, l’Heilige Nikolaus, sfilava per le strade accompagnato da un gruppo di Krampus, figure inquietanti con maschere di legno, vestiti di pellicce, che suonavano campanacci e armati di ramoscelli di betulla e cenere di carbone per punire coloro che si erano comportati male.

In alcune località, l’Heilige Nikolaus visita ancora le famiglie di porta in porta. Interrogano i bambini e dicono loro se dovranno comportarsi meglio l’anno successivo, prima di distribuire sacchetti pieni di dolciumi.

Natale in Repubblica Ceca

In Repubblica Ceca, le tradizioni natalizie hanno un sapore diverso da quelle occidentali. Qui non c’era Babbo Natale, ma è il Bambino Gesù, Ježíšek, a portare i regali ai bambini. Negli anni ’90, con l’apertura della Repubblica Ceca al mondo occidentale, l’immagine di Ježíšek ha iniziato a cambiare, influenzata dalla figura di Babbo Natale.

I bambini scrivono una lettera a Ježíšek in cui si descrivono il proprio comportamento durante l’anno ed elencano i regali desiderati. Quando Ježíšek arriva con i doni, suona tipicamente una campanella, segnale per raccogliere i regali, ma non deve essere visto.

La tradizione di Father Christmas in Inghilterra

In Inghilterra, visitare Father Christmas nel suo grotto è una parte fondamentale delle celebrazioni natalizie per le famiglie. Un grotto è una capanna o una stanza specialmente allestita e decorata, dove Father Christmas accoglie i visitatori nel periodo che precede il Natale. I grottoes compaiono in tutto il paese, in luoghi che vanno dai centri commerciali delle città ai mercatini di Natale nei villaggi rurali.

Father Christmas visita i bambini in Inghilterra la notte della Vigilia di Natale, mentre sono a letto. Come ringraziamento per i suoi doni, i bambini inglesi lasciano a Father Christmas un mince pie e dello sherry (o latte!) e delle carote per le sue renne instancabili.

Papai Noel in Brasile

Se festeggiate il Natale in Brasile, vi troverete a conoscere una simpatica figura: Papai Noel, il Babbo Natale brasiliano. Papai Noel, vestito di rosso e con una lunga barba bianca, viaggia tutto il cammino dal Polo Nord per portare regali ai bambini brasiliani.

A differenza della tradizione europea, il Babbo Natale brasiliano viene da una città magica e ghiacciata senza nome al Polo Nord. Vive con sua moglie, Mamãe Noel, innumerevoli elfi magici e circa dieci renne.

Natale nelle Filippine

Nelle Filippine, il Natale è una festa molto amata! Essendo il paese asiatico con il più alto numero di cristiani (oltre il 90% della popolazione), il Natale è celebrato con grande entusiasmo.

A causa della forte influenza occidentale nelle Filippine, compresa l’occupazione statunitense di qualche decennio fa, molte delle tradizioni natalizie sono di origine occidentale o americana. Una di queste tradizioni include Babbo Natale!

Nelle Filippine, Babbo Natale è più un simbolo che una parte integrante della celebrazione natalizia e alcune delle tradizioni americane legate a Babbo Natale non sono seguite. Ad esempio, non sempre porta regali.

La magia dei Re Magi in Spagna

In Spagna, Babbo Natale è conosciuto come Papá Noel ma, a differenza di molte altre parti del mondo, non è lui a portare i regali ai bambini. Se un bambino riceve un regalo la mattina di Natale da Papá Noel, di solito è qualcosa di piccolo.

Invece, i bambini spagnoli attendono con ansia il 6 gennaio, quando i tre Re Magi (Los Reyes Magos) visitano le case e adornano gli alberi di Natale con i regali. Alla vigilia del giorno dei Re Magi, si tengono grandi festival e parate per accoglierli. A volte arrivano su un carro, altre volte in barca e persino in carrozza!

Durante le parate, vengono lanciate grandi quantità di caramelle per i bambini. Prima di andare a letto, i bambini lasciano le loro pantofole fuori dalle porte affinché i Re Magi possano “riempirle”.